Virus, bacterias, levaduras: aliados inesperados para nuestra salud

Estudios fascinantes en revistas académicas del mundo revelan que nuestro material genético contiene cientos de genes heredados de microorganismos como bacterias, levaduras y virus. Puede que nos apresuremos viendo toda la familia de microbios como enemigos; algunos de ellos nos han traído material genético que ahora protege nuestra salud. La próxima vez que contraigas gripe, no te preocupes demasiado, también puedes estar fortaleciéndote genéticamente.

Con el debido respeto a los fundamentalistas religiosos, creacionistas y otros denigradores del conocimiento científico; no hay duda alguna de que la vida es el resultado de una larga evolución de los organismos primitivos que aparecieron en la Tierra hace unos cuatro mil millones de años.

Según las fuerzas de la selección natural impuestas por las variaciones ambientales, algunos de estos lejanos antepasados permanecieron en una forma simple consistente en una sola célula (bacterias, levaduras, protozoos); mientras que otros evolucionaron gradualmente hacia formas más complejas consistentes en un número cada vez mayor de células altamente especializadas.

El material genético humano común a la levadura de panadería

El origen común de todas las especies vivas significa que incluso especies tan evolucionadas como los humanos poseen características que también se encuentran en especies aparentemente «inferiores».

Este concepto está bellamente ilustrado por los resultados de un estudio sobre la levadura de panadería (Saccharomyces cerivisiae); una forma de vida que apareció por lo menos mil millones de años antes que nosotros. Al reemplazar sistemáticamente los 450 o más genes esenciales para la supervivencia de estas células con sus contrapartes humanas, los investigadores demostraron que en la mitad de los casos, los genes humanos permitieron que la levadura funcionara con total normalidad.

En otras palabras, los beneficios de supervivencia que confieren estos genes eran tan grandes que se preservaron cuidadosamente durante mil millones de años de la levadura a los humanos.

Tenemos genes protectores donados por los virus…

Otros estudios sugieren que la transmisión de genes de especies inferiores también puede ser mucho más rápida; eso al utilizar la transferencia directa entre los microbios y los humanos.

De hecho, examinando cuidadosamente genomas de 40 especies microbianas y animales, descubrieron al menos 145 genes de bacterias y virus presentes en el genoma humano.

Todavía no se conocen las razones de esta transferencia de genes y sus consecuencias para el funcionamiento de nuestros cuerpos; pero algunas observaciones sugieren que esta estrecha colaboración entre los genes humanos y los microbianos podría en algunos casos desempeñar un papel importante.

Los genes de ciertos virus son un buen ejemplo. Se estima que alrededor del 8% de nuestro material genético consiste en ADN de retrovirus; una consecuencia de las muchas infecciones que han ocurrido en el curso de la evolución.

Estos virus no son peligrosos. Nos hemos adaptado a su presencia y su ADN se ha ido integrando gradualmente en nuestro genoma; ya no representa ningún peligro para el cuerpo.

Y a veces es incluso lo contrario, porque algunos virus se han convertido incluso en absolutamente esenciales para nuestra existencia con el tiempo! Por ejemplo, un equipo de científicos estadounidenses ha demostrado que un virus llamado HERVK, que se introdujo en las células de nuestros antepasados hace unos 200.000 años, se activa durante las primeras etapas de desarrollo para producir una proteína que impide que otros virus entren en el embrión, protegiéndolo así de infecciones que podrían bloquear su crecimiento.

Repensar nuestra conexión con otras formas de vida

La naturaleza humana nos considera la especie más importante del planeta debido a nuestra inteligencia que nos ha permitido dominar el mundo.

Sin embargo, los resultados de los estudios mencionados anteriormente nos recuerdan que sería prudente ser un poco más humilde y menos antropocéntrico. Los seres humanos, a pesar de sus grandes capacidades, siguen siendo una especie viva entre muchas otras, cuya existencia es posible gracias a formas de vida mucho menos evolucionadas, como los microbios.

Estos orígenes tan modestos deberían recordarnos que cada especie que vive en el planeta está relacionada, aunque sólo sea en parte, con la nuestra y que, por lo tanto, nos beneficiaríamos de un mayor respeto por nuestro medio ambiente…

 

Fuente:

Kachroo AH et coll. Systematic humanization of yeast genes reveals conserved functions and genetic modularity. Science, 348:921-5.

Crisp A et coll. Expression of multiple horizontally acquired genes is a hallmark of both vertebrate and invertebrate genomes. Genome Biol; 16:50.

Grow EJ et coll. Intrinsic retroviral reactivation in human preimplantation embryos and pluripotent cells. Nature; 522:221-5.

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