Coronavirus. ¿Por qué no se enferma mucha gente? «Estos son los que pueden «tolerar» el virus»

por Vanessa Alcaras

Tres profesores de la Universidad de Padua: es necesario estudiar de manera interdisciplinaria el mecanismo que preserva a los asintomáticos. La importancia del estilo de vida para limitar la inflamación.

Imagina un incendio en un rincón de tu casa. Y ahora imaginen a bomberos diligentes dirigiendo el chorro de poderosos extintores de incendios hacia las habitaciones… tan poderosos que ya no pueden detenerlos ni siquiera cuando las llamas están domadas, hasta el punto de que el desafortunado (usted) finalmente no muere por el fuego, sino asfixiado por la espuma imparable. La metáfora del extintor de incendios, que sólo en algunas personas es defectuoso y ya no se desactiva, deja bien claro lo que, meses después del comienzo de la pandemia, está ahora claro, que los muertos de Covid no mueren directamente por el virus, sino por la reacción desproporcionada de sus propios cuerpos para reaccionar contra el extraño.

Si esto es ampliamente aceptado hoy en día, otros misterios todavía rodean la enfermedad que vino de China y es todavía en gran parte desconocida. En primer lugar: ¿Cómo es que sólo una pequeña parte de las personas positivas (o contagiadas) se enferman o incluso mueren, mientras que la gran mayoría de ellas viven perfectamente con el virus, muy a menudo sin presentar ningún síntoma?

Si no es el virus en sí mismo el que nos mata, sino el exceso de autodefensa que nuestro cuerpo pone en acción, desencadenando la reacción inflamatoria que sólo en España ha causado más de 31.000 víctimas (la espuma imparable de los extintores de incendios), ¿cuál es el mecanismo de todo esto? ¿Qué es ese «algo» por el que en la misma familia muere un compañero y el otro como mucho es positivo pero no se enferma?

Descubrir este misterioso «quid» podría ser la clave para derrotar una pandemia que pone al mundo de rodillas, ya que una vacuna y unos medicamentos realmente eficaces están muy lejos. Pero, ¿alguna vez entenderemos qué protege a los asintomáticos? ¿Y es correcto llamarlos así? No están enfermos, pero tampoco están completamente sanos, ya que albergan el virus, así que, ¿qué son realmente? ¿Y son o no son una fuente ineludible de contagio?

Los asintomáticos

Partiendo de diferentes disciplinas, el microbiólogo Andrea Crisanti, el biólogo molecular Stefano Piccolo y el bioquímico Fulvio Ursini del Departamento de Medicina Molecular de la Universidad de Padua convergen en un concepto compartido: «Hasta ahora hemos operado con los instrumentos de la epidemiología, dividiendo la población en sana, enferma, curada y fallecida, una simplificación necesaria que no describe la complejidad real y no define el componente muy relevante de las personas contagiadas pero no sintomáticas.

Más correctamente, hay que decir que los «asintomáticos» agrupan tanto a unas pocas personas que pronto se enfermarán, como a muchas personas que permanecerán perfectamente sanas: a estas últimas las llamamos «tolerantes», explican a Avvenire. Un término que ya nos introduce en el núcleo de la cuestión: «La mayoría de los positivos no desarrollan la enfermedad porque son capaces de vivir con el virus». Es realmente tolerante con Sars-Cov-2.

El secreto de los «tolerantes»

«No se conocen las razones por las que mucha gente desarrolla esta «tolerancia» – aclara Andrea Crisanti – pero está claro que el mérito no son los anticuerpos». Lo mismo puede suceder a la inversa: «Debemos entender por qué sólo una pequeña parte de las personas infectadas están gravemente enfermas». Volvamos a la metáfora inicial de los extintores, que es la respuesta exagerada del organismo contra el virus: «Nuestro cuerpo al defenderse de los que se reconocen como «extranjeros» activa una respuesta inflamatoria, pero si se escapa del control acaba por dañarnos». Es como hacer estallar una bomba para matar un mosquito: el mosquito ciertamente morirá, pero con él nos destruimos a nosotros mismos.

Una intuición que se confirma en otros campos de la medicina, ya que «desde hace tiempo se conocen situaciones similares que explican la aparición de diversas enfermedades degenerativas, alergias, sepsis e incluso tumores», subraya el biólogo molecular Stefano Piccolo, «todas las patologías a menudo atribuibles a una respuesta exagerada de nuestro cuerpo en un intento de luchar contra el enemigo». En cambio, las personas «tolerantes», por alguna razón desconocida, están dotadas de la capacidad de mediar con el intruso, aceptando continuamente su situación en lugar de desatar armas defensivas (el extintor de incendios, la bomba) que al final provocan graves «daños colaterales».

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