Desnutrición en los ancianos: causas, frecuencia y consecuencias

Los problemas de salud se multiplican con la edad. Pero si hay un fenómeno muy común entre los ancianos, es la desnutrición. De hecho, las personas mayores están acostumbradas a reducir su ingesta de alimentos con el tiempo. Esto se debe a que muchas personas creen que las necesidades alimenticias disminuyen con la edad. Además de esto, la pérdida de autonomía de los ancianos también significa que no se alimentan adecuadamente. Estos factores, combinados con la vejez, aumentan el riesgo de desnutrición. Este artículo te ayudará a hacer un balance de todo lo que necesitas saber sobre este trastorno alimentario.

La desnutrición en una persona mayor, ¿qué es?

La desnutrición es un fenómeno muy común entre los ancianos. De hecho, afectaría a la mitad de los ancianos hospitalizados. Concretamente, esta patología se corresponde con una disminución de la ingesta nutricional en las personas mayores. Esto, en última instancia, conduce a deficiencias y complicaciones que amenazan la vida. De hecho, contrariamente a la creencia popular, las personas mayores tienen necesidades nutricionales similares a las de un adolescente en crecimiento. Por lo tanto, aunque el apetito cambia con la edad, los requerimientos nutricionales no disminuyen.

Se pueden distinguir dos formas de desnutrición:

  • Desnutrición exógena: como su nombre indica, se trata de un trastorno alimentario vinculado al entorno social de la persona mayor. Por ejemplo, una persona anciana aislada o que ha experimentado un choque emocional puede sufrir de desnutrición;
  • Desnutrición endógena: es una forma de desnutrición ligada a una enfermedad. Por lo tanto, puede ser causado por un cáncer, una patología infecciosa o un órgano defectuoso.

¿Cómo reconocer la desnutrición?

Existen varios síntomas que pueden utilizarse para reconocer la desnutrición en los ancianos. Dado que este trastorno provoca un desequilibrio entre la ingesta nutricional y las necesidades de la persona mayor, siempre se manifiesta en la pérdida de peso. Pero aparte de eso, hay otros signos que lo identifican:

  • Pérdida muscular;
  • Una gran fragilidad;
  • Anorexia;
  • Astenia;
  • Una reducción de la autonomía;
  • Vulnerabilidad a la infección;
  • La alteración del estado general del anciano.

Además, la observación de los hábitos de la persona mayor también permite a los médicos diagnosticar la desnutrición. Los signos que no engañan son:

  • La ropa de los mayores se está aflojando demasiado;
  • Caminata lenta y disminución del volumen del muslo ;
  • Una pérdida de peso de más del 5% en sólo un mes.

¿Qué hay de su frecuencia?

En cuanto a la prevalencia de la desnutrición, las cifras no son completas. En cualquier caso, se ha demostrado que aumenta con la edad. Además, la polipatología favorece su aparición. También se ha identificado que las personas mayores que viven en casa tienen menos probabilidades de sufrir desnutrición en comparación con las que están hospitalizadas o viven en instituciones.

¿Cuáles pueden ser las consecuencias de la desnutrición entre los ancianos?

Como la desnutrición es una deficiencia de nutrientes en las personas mayores, puede tener graves consecuencias para la salud. En efecto, esta patología hace que la persona mayor sea más frágil y vulnerable. Esto aumenta el riesgo de infección. Por lo tanto, si el anciano que sufre de desnutrición se somete a una operación quirúrgica, el proceso de curación puede ser difícil y llevar mucho tiempo. Al causar el desgaste muscular, la desnutrición también es responsable del aumento del riesgo de caídas entre los ancianos.

Este problema de alimentación también puede dar lugar a patologías muy graves. Además, contribuye a la desestabilización del equilibrio de las enfermedades crónicas entre los ancianos. Este es el caso de la insuficiencia respiratoria, cardíaca o renal.

Entre las consecuencias de la desnutrición se encuentran también:

  • Inmunodeficiencia;
  • Depresión;
  • Trastornos psíquicos y neurológicos;
  • Fragilidad de los huesos;
  • El aumento del riesgo de formación de úlceras por presión.

¿Qué terapia para tratar la desnutrición en los ancianos?

Cuanto antes se detecte la desnutrición, más eficaz será la gestión. En cualquier caso, dependerá de varios parámetros, a saber: las patologías que afectan al anciano, su estado nutricional, su opinión y la de su familia.

En cualquier caso, los médicos pueden considerar tres tipos diferentes de terapia:

  • Adopción de la nutrición oral: es la primera opción disponible para los médicos. Incluye diversos consejos nutricionales, el enriquecimiento, o incluso el cambio, de la dieta de la persona mayor y la toma de ciertos complementos alimenticios. Esta terapia también va acompañada de una ayuda (humana o técnica) para tomar los alimentos.
  • Nutrición enteral: cuando la primera opción no es suficiente, los médicos pueden cambiar a esta forma de terapia. Consiste en unos días de hospitalización para permitir la inserción de un catéter. Esto se usará durante 14 días. La nutrición enteral también va acompañada de la educación terapéutica del paciente y de su familia y amigos. Cuando la hospitalización termina, una enfermera de cuidados en el hogar se encarga de los cuidados necesarios.
  • Nutrición parenteral: es el último recurso cuando la nutrición enteral no funciona. Además, la nutrición parenteral sólo se prescribe en situaciones graves como las obstrucciones intestinales. En efecto, esta terapia corresponde a una nutrición intravenosa artificial.

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